Comparatieve kostenverschillen zijn relatieve kostenverschillen. Het betekent dat het ene land (bedrijf) een bepaald product in vergelijking tot andere producten goedkoper kan produceren dan andere landen.

Comparatieve kostenverschillen vormen een verklaringsgrondslag voor internationale handel.

Door zich toe te leggen op de voortbrenging van díe producten die in vergelijking tot andere producten het voordeligst kunnen worden geproduceerd¸ gaan landen zich specialiseren. Deze specialisatie leidt vervolgens tot handelsstromen.

Voorbeeld

In het volgende overzicht wordt aangegeven welke hoeveelheden wijn en tomaten door Frankrijk en Spanje kunnen worden voortgebracht.

  Frankrijk Spanje wijn   50    80 tomaten   80  100

Spanje presteert in beide opzichten beter. Wanneer we in beide landen kijken naar de ruilverhouding tussen de goederen¸ zien we dat in Frankrijk 1 eenheid wijn geruild wordt voor 1¸6 eenheid tomaten; in Spanje wordt 1 eenheid wijn geruild voor 1¸25 eenheid tomaten. Het is voor Spanje dus voordelig zijn wijn in Frankrijk te ruilen voor tomaten; omgekeerd levert de Franse tomaat meer Spaanse wijn op.